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Indohyus chainon manquant des premiers cetacés
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dinoland
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Posté le: 31/12/2007 20:31:24
Sujet du message: Indohyus chainon manquant des premiers cetacés
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Le chaînon manquant entre les baleines et leurs ancêtres à 4 pattes

Les cétacés descendraient d’un petit herbivore ressemblant à un raton-laveur qui vivait en Inde il y a 50 millions d’années.

Les dauphins, baleines et autres marsouins sont des mammifères marins. Les scientifiques savent depuis longtemps que leurs ancêtres devaient se promenaient à quatre pattes sur la terre ferme, ils ont d’ailleurs identifié plusieurs espèces pouvant être associées aux premiers cétacés. En revanche, il leur fallait dénicher le chainon manquant, l’animal qui un beau jour a abandonné la terre et adopté un mode de vie purement aquatique.

On sait depuis longtemps que ces prestigieux animaux marins sont des mammifères (et non des poissons...) dont les ancêtres ont progressivement quitté la terre ferme pour retourner vivre dans l'eau. Plusieurs chaînons de cette lente évolution, initiée il y a environ 50 millions d'années, au début de l'ère tertiaire, ont déjà été identifiés, notamment depuis le début des années 1990. Qu'il s'agisse, dans l'ordre d'apparition, de Pakicetus attocki, un quadrupède de la taille d'un loup qui chassait ses proies dans l'eau, puis d'Ambulocetus natans, doté de nageoires comparables à celles des otaries et, plus récemment, de Dorudon qui était déjà totalement inféodé au milieu marin, comme en atteste l'atrophie de ses membres inférieurs.

Mais avec Indohyus, l'équipe dirigée par le professeur Johannes Hans Thewissen, des Northeastern Ohio Universities Colleges of Medicine and Pharmacy (États-Unis), vient de franchir un cap supplémentaire en livrant un premier aperçu de ce à quoi pouvait ressembler le mystérieux ancêtre des cétacés.

Selon le professeur Johannes Thewissen, de l’Université de l’Ohio, l’animal en question serait l’indohyus, un petit ongulé d'un poids estimé à une dizaine de kilos, trouvés dans le Cachemire (Inde) dans des couches géologiques datées de 48 millions d'années. Moitié antilope moitié raton-laveur, l’indohyus vivait très certainement au bord de l’eau et devait passer la majeure partie de sa journée à faire trempette comme le prouve la densité élevé de ces os (beaucoup plus épais que chez les autres mammifères) caractéristique des espèces semi-aquatiques comme l’hippopotame ou le phoque.


(représentation de l'Indohyus)

Indohyus semble donc être un bon candidat au titre de chainon manquant entre cétacés et mammifères terrestres. Cependant, l’article publié par Thewissen, qui paraît aujourd’hui dans la revue Nature, suscite déjà plusieurs controverses et d’autres preuves seront nécessaires avant d’officialiser cette surprenante filiation.Jusqu'à présent, l'hypothèse qui se dégageait, c'était l'hippopotame, puisqu'il sait nager et marcher et accessoirement à cause de son ADN.

Indohyus change tout mais des fossiles récemment découverts mettent en lumière une créature de la taille d'un raton-laveur ressemblant à un petit daim sans ramure ou à un gros rat avec de longues pattes. L'anatomie de l'animal correspond à un mode de vie amphibien, essentiellement aquatique, comparable aux moeurs du chevrotain (petite antilope d'Afrique et d'Asie) actuel.


(tête du chevrotain actuel)

Leur denture et l'analyse chimique des os indiquent une alimentation vraisemblablement à base de végétaux terrestres.

Ainsi, selon les chercheurs, les cétacés ne descendraient pas de prédateurs terrestres, mais d'herbivores semi-aquatiques.


(vue de la dentition de l'indohyus)


Pourtant à le voir, il est difficilement imaginable que cette petite bête puisse être l’ancêtre des monstres marins qui évoluent aujourd’hui dans nos océans. L’analyse de dizaine de squelettes d’indohyus révèle pourtant des caractéristiques propres aux cétacés : présence d'un involucre (une sorte de calice) dans l'oreille interne, structure des prémolaires, orientation des yeux…autant de points communs qui les relient aux mammifères marins actuels. La principale différence (hormis l’aspect) est le régime alimentaire puisqu’indohyus était un herbivore.


(Le chevrotain, l'espèce existante la plus proche de l'Indohyus)

Cette observation fragilise d’ailleurs l’hypothèse selon laquelle les ancêtres des cétacés ont choisi la mer en raison de l’abondance de nourriture et de proies. Il semble plutôt qu’ils soient devenus carnivores après avoir rejoint les eaux. Si ce n’est pas pour manger c’est peut-être pour s’abriter qu’indohyus se réfugiait dans l’eau, comme le fait le chevrotain, une petite antilope vivant aujourd’hui en Afrique et proche parent d’indohyus, qui n’hésite pas à plonger dans l’eau, puis à marcher sur le fond pour se protéger des prédateurs.

Mais, à la différence des premiers cétacés comme Pakicetus qui étaient carnivores, Hans Thewissen et ses collègues montrent qu'Indohyus se nourrissait essentiellement de plantes terrestres. Ce qui bat en brèche l'idée, couramment admise jusqu'ici, selon laquelle les ancêtres des baleines ont colonisé le milieu aquatique pour mieux chasser poissons et crustacés. «Indohuys étant un herbivore déjà adapté à la vie dans l'eau, le changement de régime alimentaire serait venu après le changement d'habitat».

Si ce n'est la quête de nourriture, qu'est-ce qui aurait bien pu motiver Indohyus à vivre immergé une bonne partie de son temps ? Pour se réfugier, répondent les auteurs. Et de citer en exemple le chevrotain, une petite antilope vivant aujourd'hui en Afrique, qui n'hésite pas à plonger dans l'eau, puis à marcher sur le fond pour se protéger des prédateurs. Un film diffusé sur le site Youtube montre l'un d'eux utiliser ce stratagème pour échapper à un aigle. Or le chevrotain est l'animal actuel le plus proche d'Indohyus...

Sciences et Avenir, figaro, le soir 20/12/07
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collaborateur documentaliste pour Gigadino

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celui qui donne va vite oublier.., celui qui reçois n'oubliera jamais.


Dernière édition par dinoland le 18/01/2008 23:54:34; édité 1 fois
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Posté le: 31/12/2007 20:31:24
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Posté le: 01/01/2008 01:38:04
Sujet du message: Indohyus chainon manquant des premiers cetacés
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Interessant sa,on apprend plein de chose !
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Posté le: 03/01/2008 15:47:14
Sujet du message: Indohyus chainon manquant des premiers cetacés
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oui super interressant
______________


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robin van butsele
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Posté le: 12/01/2008 18:10:50
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ouais cool
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Robrequin
 
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Posté le: 24/08/2017 09:54:15
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